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Sospechan que una estrella parpadea porque se come restos de planetas

Extraños e impredecibles episodios de oscurecimiento en la estrella RZ Piscium pueden ser causados por restos de uno o más planetas destruidos.

LD/Agencias
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Recreación de la estrella rodeada del polvo y gas proveniente de restos de planetas. | Centro Goddard de la NASA/CI Lab

Las estrellas jóvenes a menudo son fuentes prodigiosas de rayos X. Las observaciones con el satélite XMM-Newton de la Agencia Espacial Europea muestran que RZ Piscium también lo es. Su emisión total de rayos X es aproximadamente 1.000 veces mayor que la de nuestro Sol.

Las observaciones basadas en tierra muestran que la temperatura de la superficie de la estrella es de alrededor de 5.330 grados Celsius, solo un poco más fría que la del Sol. También muestran que RZ Piscium está enriquecido con el indicador elemento litio, que se destruye lentamente por las reacciones nucleares dentro de las estrellas y sirve como un reloj que indica el tiempo transcurrido desde el nacimiento de una estrella.

Los telescopios basados en tierra también revelan grandes cantidades de polvo y gas rico en hidrógeno en el sistema, lo que sugiere que grandes manchas de este material están en órbita alrededor de la estrella y provocan caídas de brillo.

Kristina Punzi, estudiante de doctorado en el Instituto de Tecnología de Rochester (RIT) en Nueva York y autora principal de un artículo publicado en The Astronomical Journal que describe los nuevos hallazgos sobre esta estrella, declaró en un comunicado del Centro Goddard de la NASA: "Aunque podría haber otras explicaciones, sugerimos que este material pudo haber sido producido por la descomposición de cuerpos en órbita masivos cerca de la estrella".

Es posible que las mareas de la estrella puedan estar extrayendo material de un compañero substelar cercano o planeta gigante, produciendo corrientes intermitentes de gas y polvo, o que el compañero ya está completamente disuelto. Otra posibilidad es que uno o más planetas masivos y ricos en gas en el sistema sufrieron una colisión catastrófica en el pasado astronómicamente reciente.

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