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Unas extrañas bacterias de Chile, la esperanza de la NASA para encontrar vida en Marte

En sus ensayos en el punto más desértico de la Tierra, la NASA ha hallado unas bacterias bajo tierra resistentes a la sal.

LD/Agencias
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Unas extrañas bacterias de Chile, la esperanza de la NASA para encontrar vida en Marte
La misión de la NASA en el desierto de Atacama | NASA/Ames Research Center

La NASA mantiene una misión en el desierto de Atacama, el punto más seco de la Tierra, para ensayar en un entorno lo más parecido posible misiones en Marte. La misión está centrada en el hallazgo de vida y los últimos resultados son esperanzadores. Según publica Frontiers in Microbiology, han encontrado bajo tierra unas bacterias muy inusuales, resistentes a la sal y muy especializadas, con características capaces de hacerlas sobrevivir en un entorno muy seco y de nutrientes escasos. El hallazgo sugiere que en un entorno similar, como el marciano, podrían encontrarse seres vivos similares si se excava lo suficiente.

"La mayoría de los científicos están de acuerdo en que cualquier vida en Marte tendría que ocurrir bajo el suelo para escapar de las duras condiciones de la superficie donde la alta radiación, la baja temperatura y la falta de agua hacen que la vida sea improbable", apunta Stephen Pointing, profesor en el Yale-NUS College de Singapur y director de la investigación.

"Encontramos microbios adaptados a altos niveles de sal, similares a lo que se puede esperar en el subsuelo marciano. Estos microbios son muy diferentes de los que se sabe que se producen en la superficie de los desiertos", indica.

Objetivo: 2020

En 2020, tanto la NASA como la Agencia Espacial Europea se embarcarán en misiones para desplegar nuevos robots en la superficie de Marte. Buscarán evidencia de vida pasada o presente y, por primera vez, perforarán debajo de la superficie donde aún pueden existir refugios para la vida microbiana simple. Para ayudar a garantizar que estas misiones espaciales tengan éxito, la tecnología está siendo probada primero en la Tierra.

"El núcleo del Desierto de Atacama en Chile es extremadamente seco y ha sufrido décadas sin lluvias. Tiene una alta exposición a la radiación UV en la superficie y está compuesto por un suelo muy salado. Es lo más similar que tenemos en la Tierra a Marte, lo que lo hace bueno para las pruebas simuladas de misiones a este planeta", argumenta Pointing.

El hallazgo de las bacterias se consiguió con un dispositivo autónomo de perforación y muestreo robotizado, diseñado por el Instituto de Robótica de Carnegie-Mellon y financiado por la NASA. Con él, se pudo recuperar con éxito muestras de sedimento en profundidades de hasta 80 centímetros. Las comunidades microbianas se distribuían de forma muy irregular, lo que hará aún más difícil hallar vida en Marte en el caso de que exista. Sin embargo, según el profesor, el hallazgo es relevante porque prueba que con la tecnología actual es posible detectar vida en un entorno casi idéntico. Las misiones en Marte esperan perforar en profundidades de hasta 2 metros.

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