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Detectan el planeta más pequeño hallado hasta ahora

Orbita alrededor de la estrella Kepler-37 a 210 años luz de la Tierra. Es rocoso, de alta densidad y sin agua.       

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Orbita alrededor de la estrella Kepler-37 a 210 años luz de la Tierra. Es rocoso, de alta densidad y sin agua.       
Imagen proporcionada por la NASA muestra una representación artística del planeta recién descubierto llamado Kepler-37b. | NASA

Los científicos de la misión Kepler de la NASA han descubierto un nuevo sistema planetario que alberga el planeta más pequeño encontrado hasta ahora alrededor de una estrella similar a nuestro sol.

Los planetas se encuentran en un sistema llamado Kepler-37, a unos 210 años luz de la Tierra, en la constelación de Lyra. El planeta más pequeño, Kepler-37b, es ligeramente más grande que nuestra luna, que mide alrededor de un tercio del tamaño de la Tierra. Es más pequeño que Mercurio, lo que hace de su detección un desafío.

El planeta del tamaño de la Luna y sus dos planetas acompañantes fueron encontrados por los científicos que buscaban planetas del tamaño de la Tierra en la zona habitable, la región en la órbita de un sistema planetario donde el agua líquida podría existir en la superficie. Sin embargo, mientras que la estrella de Kepler-37 puede ser similar a nuestro Sol, el sistema parece bastante diferente al nuestro.

Los astrónomos creen que Kepler-37b no tiene atmósfera y no puede sustentar la vida tal como la conocemos. El pequeño planeta es casi con toda seguridad rocoso en su composición. Kepler-37c, el planeta vecino más cercano, es ligeramente más pequeño que Venus, que mide casi tres cuartas partes del tamaño de la Tierra. Kepler-37d, el planeta más lejano, es el doble del tamaño de la Tierra.

Kepler-37, la estrella madre, pertenece a la misma clase que nuestro Sol, aunque es ligeramente más fría y más pequeña. Los tres planetas orbitan la estrella a menos de la distancia de Mercurio al Sol, lo que sugiere que son mundos muy calientes e inhóspitos.  

"Hemos descubierto un planeta más pequeño que cualquier otro en nuestro sistema solar orbitando una de las pocas estrellas que es a la vez luminosa y tranquila, donde la detección de la señal era posible", dijo Thomas Barclay, científico de la misión Kepler y autor principal del nuevo estudio publicado en la revista Nature. "Este descubrimiento muestra planetas cercanos que pueden ser más pequeños, así como los hay mucho más grandes que los que orbitan alrededor de nuestro sol".

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