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Los neandertales tomaban manzanilla

Un estudio ha probado que los neanderthales tomaban y cocinaban vegetales, y que además conocían sus propiedades curativas.

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Un equipo internacional de investigadores, liderado por la Universidad Autónoma de Barcelona (España) y la Universidad de York (Reino Unido), ha proporcionado la primera evidencia molecular de que los neandertales no sólo comían una gran variedad de alimentos vegetales cocinados, sino que también conocían sus cualidades nutricionales y medicinales. El hallazgo, recogido por Europa Press, ha sido publicado en Naturwissenschaften (Ciencias Naturales).

Hasta hace poco se pensaba que los neandertales, que desaparecieron hace unos 30.000 años, eran predominantemente carnívoros. Sin embargo, la evidencia de la amplitud de su dieta está creciendo a medida que se llevan a cabo análisis más sofisticados.

Los investigadores del nuevo estudio -de España, el Reino Unido y Australia- combinaron técnicas como la pirolisis con el análisis morfológico de microfósiles de plantas, para identificar el material atrapado en la placa dental calcificada de cinco neandertales de El Sidrón, en Asturias.

Según los expertos, los gránulos de almidón y las marcas de hidratos de carbono en las muestras, evidencian  compuestos de plantas tales como el azuleno y la cumarina, así como de frutos secos, hierbas y verduras verdes.

La coautora Karen Hardy, del Instituto Catalán de Investigación y Estudios Avanzados (ICREA), profesora en la Universidad Autònoma de Barcelona (UAB) e investigadora en la Universidad de York, señala que "el uso variado de las plantas que hemos identificado sugiere que los neandertales de El Sidrón tenían un sofisticado conocimiento de su entorno natural, que incluye la capacidad de seleccionar y utilizar ciertas plantas por su valor nutricional y para la auto-medicación". "Aunque la carne era muy importante, nuestra investigación apunta a una dieta aún más compleja de lo que se suponía anteriormente", añade.

Una investigación anterior, realizada por los miembros de este mismo equipo, ya había demostrado que los neandertales de El Sidrón tenían el gen de la percepción del sabor amargo. Ahora, gracias al análisis de la placa dental, se ha encontrado evidencia molecular de que un individuo había comido plantas de sabor amargo. El doctor Stephen Buckley, de la Universidad de York, afirma que "la evidencia indica que este individuo había comido plantas de sabor amargo, como la milenrama y la manzanilla, con poco valor nutritivo, por lo que es probable que estas plantas fueran seleccionadas por los neandertales por otras razones distintas del gusto".

El sitio arqueológico de la cueva de El Sidrón, situado en Asturias, en el norte de España, contiene la mejor colección de restos neandertales hallados en la Península IbéricaDescubierto en 1994, el sitio contiene alrededor de 2.000 restos óseos de, al menos, 13 individuos de hace entre 47.300 y 50.600 años.

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