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La muerte alegre

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Muchos lectores se han desternillado con las aventuras Barley entre los dowayos del Camerún en sus dos anteriores obras, El antropólogo inocente y Una plaga de orugas. El genial conservador del British Museum vuelve a sorprender con un nuevo libro.

Sin embargo, Bailando sobre la tumba, aunque no carece de anécdotas tan divertidas como aquellas –epitafios ingeniosos, necrológicas irónicas, historias de viudas que meten en los ataúdes los objetos más diversos, etcétera–, tiene otras virtudes. Se trata de un estudio científico; a diferencia de los anteriores textos, es más descriptivo de creencias y costumbres que narrativo. En él, Barley, salvando el morbo que pueda suscitar el tema, analiza con su particular “seriedad” uno de los pocos tabúes que se conservan nuestra cultura occidental, la imposibilidad de dar sentido a la muerte.

Como explica el autor, para nosotros el luto se considera algo privado y triste, y la muerte una tragedia que altera el curso lógico de los acontecimientos vitales hasta el extremo de que las únicas fotos que siempre faltan en nuestro álbum familiar son las de los entierros. En otras partes del mundo incluso un funeral puede llegar a constituirse en una celebración si la muerte del difunto se considera una “buena muerte”. Así, se insulta al cadáver, se organizan orgías, representaciones y otros ritos festivos. Esto se debe a que, en palabras del antropólogo, “en occidente hemos hecho de nuestra incapacidad de vencer a la muerte una virtud”, al contrario de otras culturas en las que ésta forma parte de un ciclo natural. Por esta razón nosotros tenemos la necesidad de indicar en nuestro certificado de defunción una causa explícita que desencadena la muerte –insuficiencia respiratoria, paro cardiaco, etcétera–, sin aceptar el hecho de que las personas puedan morir simplemente por su elevada edad, como sería lo natural en estos casos.


Nigel Barley, Bailando sobre la tumba, Anagrama-Crónicas, Barcelona, 2000, 322 páginas.

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