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INVESTIGACIONES EN LA RED

Buscando vida extraterrestre en un salvapantallas

El proyecto SETI@home es una curiosa iniciativa lanzada por un grupo de investigación del Laboratorio de Ciencias Espaciales de la Universidad de Berkeley en California para buscar vida extraterrestre. Las siglas del proyecto significan “Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre en Casa” (Search of Extra-Terrestrial Inteligence at Home). El objetivo es utilizar los ciclos de reloj desperdiciados en nuestros PCs cuando no realizamos ninguna tarea, como por ejemplo cuando aparece el salvapantallas, para ayudar al grupo de investigación en su búsqueda de Inteligencia en el espacio.

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El proyecto ha tenido un éxito espectacular. Desde su lanzamiento hace 18 meses, más de 2 millones y medio de personas en 226 países han descargado el salvapantallas para colaborar. El funcionamiento del sistema es muy simple. Usted descarga el salvapantallas (existen versiones para Windows, Mac, y distintos “sabores” de UNIX/Linux en las páginas de SETI@home) y lo instala. El programa aprovecha cuando usted se conecta a Internet, por ejemplo para consultar su correo, para descargar señales de radio para analizar. En cuanto salte el salvapantallas en su ordenador, empezará a realizar el análisis de las señales. Una vez finalizado el análisis, aprovechará su siguiente conexión a Internet para enviar los resultados, y descargar información adicional. Así de simple.

Las estadísticas del proyecto son impresionantes. Por ejemplo, su página web reflejaba el pasado día 13 estos datos:

· 2,686,296 usuarios (3065 en las últimas 24 horas);

· 271,023,839 de resultados recibidos;

· 530,719.90 años de CPU utilizados!! Más de 1,000 años de CPU en las últimas 24 horas;

· 6.494885 x
1020
operaciones de coma flotante!!

Además se mantienen estadísticas para usuarios individuales, por dominios, por países, etc. Para poner los resultados en perspectiva, SETI@home se ha convertido en el proyecto de cálculo más grande del mundo. Colectivamente duplican la potencia del mayor ordenador del mundo, ASCI White del laboratorio de armas nucleares de California, propiedad del gobierno norteamericano, que pueda realizar 12 Teraflops. La construcción de este último ordenador costó 110 millones de dólares, mientras que la infraestructura de SETI@home apenas ha llegado al medio millón de dólares. Entre los patrocinadores destacan grandes fabricantes de hardware como IBM, Sun o Intel, empresas relacionadas con la industria cinematográfica como Paramount Pictures, editores como O'Reilly, FujiFilm, Quantum Corporation, SCO, etc.

SETI@home analiza señales del radio-telescopio más potente del mundo, sito en Arecibo, Puerto Rico. El salvapantallas busca señales con una fuerte forma de “campana de Gauss”, entre las señales de radio utilizadas, llamadas de ruido blanco, y que son las menos probables que procedan de interferencias originadas por satélites, por ejemplo. Además, son las señales que pueden provenir de un único punto del espacio. También se buscan señales que se repitan con cierta constancia en el tiempo, para poder atribuirles un origen “inteligente”. Este último proceso, la detección de “repeticiones”, ha comenzado recientemente, y es el punto clave del proyecto, ya que va a permitir discernir si hay realmente señales artificiales de radio en el espacio exterior.

El telescopio ha procesado todo el cielo visible desde Arecibo al menos una vez, pero es necesario examinar las mismas zonas del cielo varias veces. Hasta el momento, el número de señales que se cree que pueden responder a una inteligencia extraterrestre se ha reducido a la astronómica cifra de 137 millones, pero en las páginas de SETI@home se pueden estudiar las 20 más prometedoras.

Aunque el proyecto estaba inicialmente previsto para dos años, el éxito ha persuadido a los organizadores para extender los estudios durante más tiempo, e incluso utilizar un telescopio del hemisferio sur de la Tierra para estudiar zonas nuevas. Como los propios creadores del proyecto admiten, pueden pasar varias décadas antes de que se identifique realmente una señal que provenga de una inteligencia extraterrestre, pero mientras tanto, millones de usuarios sueñan en todo el mundo con que sea su ordenador el que identifique la señal.

Referencias:

SETI@home
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