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Cómo nos espía en internet la inteligencia de EEUU

Son tantos los datos que recaba la NSA que está construyendo un gigantesco centro para guardarlos y analizarlos.

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Centro de datos de la NSA en construcción en Bluffdale, Utah. | Cordon Press

El ahora famoso programa PRISM de la Agencia Nacional de Seguridad (NSA) de Estados Unidos no se diferencia técnicamente demasiado de lo que hacen gigantes de internet con nuestros datos. Sin ir más lejos, Google obtiene datos de nuestros hábitos de navegación y búsquedas, así como del uso de muchos otros servicios, y sus algoritmos emplean esa información para, por ejemplo, mostrarnos anuncios de cosas que de verdad nos interesen.

En principio, nadie en Google se dedica a mirar esa información, porque gestionar tal cantidad de datos sólo lo puede gestionar una cantidad ingente de ordenadores. La NSA hace lo mismo: guarda millones de registros de llamadas de las operadoras norteamericanas y una buena porción del tráfico de internet que circula por el país. Luego los algoritmos diseñados por la agencia analizan automáticamente todos esos datos en busca de relaciones y advierten a los empleados humanos si encuentran algo que potencialmente sea de interés.

Esta técnica se conoce como data mining y es empleada por muchas empresas en todo el mundo. Por ejemplo, los hipermercados emplean los datos de compras de nuestras tarjetas de fidelización para averiguar, por ejemplo, qué productos se compran juntos y así ordenar los estantes o hacer ofertas de un producto para atraer clientes y luego cobrarles más de otro con el que se suele comprar conjuntamente.

El programa PRISM guarda cierto parecido con La Máquina de la serie de televisión Person of Interest, aunque bastante menos sofisticado. De hecho, Time ha entrevistado a Jonathan Nolan, creador de la serie, quien se ha mostrado muy poco sorprendido por la noticia. "Habiéndome sido concedido el don de la profecía", bromea, "ahora voy a apostar por los jet packs".

La habitación secreta

Ya en 2006 un antiguo empleado de la compañía telefónica AT&T, Mark Klein, reveló al público la existencia de "habitaciones secretas" en las instalaciones de la compañía para intervenir el tráfico de internet que pasaba por sus redes. El problema que tenía la NSA es que era incapaz de trabajar con una cantidad de datos tan inmensa.

Habitación secreta en las oficinas de AT&T en San Francisco | Mark Klein

La solución vino, curiosamente, de la propia Google y más tarde de Yahoo. Encontrándose con problemas similares, ambas compañías desarrollaron estructuras de datos y algoritmos distribuidos para poder trabajar con ese volumen de información. Son las llamadas bases de datos NoSQL. La versión de Google se llama BigTable, la de Yahoo Hadoop y la de la NSA se llama Accumulo. Fue creada en 2008. Tanta información es la que ha obligado a la NSA a construir un inmenso centro de datos en Bluffdale, Utah, donde almacenarla y analizarla.

Pero si la NSA ya consigue interceptar una parte del tráfico de internet, ¿para qué necesita la colaboración de Microsoft, Google y Yahoo? Pues porque la agencia se ha encontrado con el problema del cifrado. Cada vez más conexiones a internet están protegidas, y aunque pudiera descifrarlas, el esfuerzo informático necesario para ello lo hace inviable. De modo que disponen una suerte de puerta trasera a los datos de estas empresas, según los documentos filtrados por Edward Snowden.

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