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Hallan nuevas evidencias de un océano oculto en Plutón

Científicos prominentes estudian las imágenes de las grietas en Plutón y aceptan la posibilidad de un océano líquido bajo una capa de hielo.

Científicos prominentes estudian las imágenes de las grietas en Plutón y aceptan la posibilidad de un océano líquido bajo una capa de hielo.
Planeta Plutón | Pixabay/CC/TheSpaceway

Las nuevas imágenes de la nave espacial New Horizons permiten confirmar que Plutón podría contener un océano de agua líquida debajo del hielo. Los modelos matemáticos explican las grietas y protuberancias observadas por la NASA en la cuenca Sputnik de Plutón.

Esta cuenca fue el lugar de una colisión de meteoritos hace miles de millones de años. Los cálculos de Patrick McGovern, del Lunar and Planetary Institute (LPI) y Alex Nguyen, doctorando en la Washington University en St. Louis indican que el océano en esta área existe debajo de una capa de hielo de agua de 40 a 80 kilómetros de espesor, un manto de protección que posiblemente evite que el océano interior se congele.

Densidad máxima mayor en 8% a la del agua de la Tierra

También calcularon la densidad o salinidad del océano estimada, basándose en las fracturas en el hielo de arriba. Creen que tiene una densidad máxima mayor en 8% a la del agua de mar de la Tierra. Dichos hallazgos se publican en la revista Icarus.

Ese nivel de densidad explicaría las de fracturas observadas en la superficie, explica Nguyen. Si el océano fuera significativamente menos denso, la capa de hielo colapsaría, creando muchas más fracturas de las realmente observadas. Si el océano fuera mucho más denso, habría menos fracturas. "Estimamos una especie de zona de Ricitos de Oro donde la densidad y el grosor de la corteza son los correctos", dijo en un comunicado.

Durante muchas décadas, los científicos planetarios asumieron que Plutón no podría sustentar un océano. La temperatura de la superficie es de unos -220°C, una temperatura tan fría que incluso gases como el nitrógeno y el metano se congelan. El agua no debería tener ninguna posibilidad.

"Plutón es un cuerpo pequeño", dijo Nguyen. "Debería haber perdido casi todo su calor poco después de formarse, por lo que los cálculos básicos sugerirían que está congelado hasta su núcleo".

"Ahora se acepta generalmente que Plutón tiene un océano"

Sin embargo, tras el sobrevuelo de Plutón por la misión New Horizons de la NASA, científicos prominentes han reunido evidencia que sugiere que Plutón probablemente contenga un océano de agua líquida debajo del hielo. Esa conclusión vino de varias líneas de evidencia, incluidos los criovolcanes de Plutón que arrojan hielo y vapor de agua. Aunque todavía hay cierto debate, "ahora se acepta generalmente que Plutón tiene un océano", dijo Nguyen.

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